Oorzaak

De precieze oorzaak van RA is niet bekend. Wel is duidelijk dat het afweersysteem hierbij een belangrijke rol speelt. Deze wordt ontregeld en gaat gezonde, lichaamseigen weefsels als lichaamsvreemd zien. Daarom wordt RA ook wel een auto-immuunziekte genoemd. Er kunnen een aantal factoren een rol spelen bij het ontstaan van reumatoïde artritis:

Genetische aanleg

Bij patiënten met een bepaalde genetische aanleg (HLA-type van de zogenaamde shared epitope hypothese) komt RA duidelijk vaker voor en verloopt RA ook ernstiger.

Roken

Bij rokers komt RA meer voor. Vooral bij mensen die ook een genetische aanleg hebben. Roken geeft een ernstiger verloop van de RA en ook meer kans op andere klachten (bijvoorbeeld reumabulten). Stoppen met roken heeft een gunstig effect op het verloop van RA.